La croissance du PIB chinois dépasse les prévisions mais les blocages pèsent sur les perspectives

L’économie chinoise s’est développée plus rapidement que prévu au premier trimestre, mais les données officielles ont révélé une récente contraction de l’activité des consommateurs, les verrouillages massifs de Covid-19 assombrissant les perspectives de croissance du pays.

Le produit intérieur brut de la Chine a augmenté de 4,8% par rapport à la même période un an plus tôt, après avoir augmenté de 4% au cours des trois derniers mois de 2021. Sur une base trimestrielle, le PIB a augmenté de 1,3%.

Les analystes avaient prévu des gains de 4,4% en glissement annuel et de 0,6% en glissement trimestriel alors que les épidémies de Covid ont augmenté, conduisant les autorités à boucler en grande partie Shanghai, le centre financier du pays.

Les ventes au détail, un indicateur des dépenses de consommation, ont chuté de 3,5% en mars – leur première baisse d’une année sur l’autre depuis juillet 2020 et pire qu’une baisse prévue de 1,6% – alors que les autorités ont durci les restrictions pour contrer la pire épidémie de coronavirus du pays en plus de deux ans. Au cours du même mois, le taux de chômage officiel est passé à 5,8 %, son plus haut niveau depuis mai 2020.

Les données exerceront une plus grande pression sur le gouvernement du président Xi Jinping, qui a réaffirmé son engagement en faveur d’une politique zéro Covid malgré la hausse des coûts et les perturbations dans les plus grandes villes du pays. En mars, le centre de fabrication de Shenzhen a été fermé et le même mois, la ville de Jilin, au nord-est, a également été fermée dans le cadre d’une approche qui s’est depuis étendue à de nombreuses autres villes.

Les fermetures sont intervenues à un moment précaire pour l’économie chinoise à la suite d’une crise de la dette dans son secteur immobilier et d’une perte d’élan plus large. Le gouvernement a ciblé une croissance de 5,5 % en 2022, sa plus faible depuis trois décennies.

Fu Linghui, porte-parole du Bureau national des statistiques, a déclaré que “le fonctionnement de l’économie était généralement stable” mais a souligné “des épidémies fréquentes” de Covid en Chine et un “environnement international de plus en plus grave et complexe”.

“Le pays fait face à des vagues récurrentes de la pandémie dans de nombreux endroits et son impact sur l’économie augmente”, a-t-il déclaré.

Les données des trois premiers mois ne saisiront pas toute l’étendue des événements récents à Shanghai, qui depuis fin mars a subi le verrouillage urbain le plus sévère de Chine depuis l’émergence du coronavirus à Wuhan. Les analystes de Nomura ont estimé la semaine dernière que 45 villes responsables d’environ 40% du PIB chinois étaient sous verrouillage complet ou partiel, et ont déclaré que le pays était à “risque de récession”.

Tommy Wu, économiste principal pour la Chine chez Oxford Economics, a suggéré que l’augmentation de 4,8% du PIB “reflète principalement la croissance constatée dans les données officielles de janvier-février avant l’affaiblissement des activités économiques en mars”.

Il a ajouté: “Le gouvernement central essaie maintenant de trouver un équilibre entre la minimisation des perturbations et le contrôle de la dernière vague d’infections à Covid, mais la perturbation devrait durer des semaines et pèsera sur l’activité en avril et en mai, sinon plus.”

Contrairement à la faiblesse soudaine des dépenses de consommation, la production industrielle, qui a été un grand moteur de la reprise initiale de la Chine après la pandémie en 2020, a augmenté de 5 % en glissement annuel en mars. Les investissements en immobilisations ont augmenté de 9,3 % au cours des trois premiers mois de 2022 par rapport à la même période l’an dernier.

Avant même que les épidémies de la variante hautement infectieuse d’Omicron ne s’accélèrent, l’économie chinoise avait été frappée par une crise immobilière centrée sur le promoteur endetté Evergrande qui s’est propagée dans le secteur immobilier.

Signe des effets persistants de cette crise, les nouvelles mises en chantier d’appartements ont diminué de 20 % au cours des trois premiers mois de l’année. La production d’acier et de ciment a chuté de 6 et 12 pour cent, respectivement, au cours de la même période.

En plus de son objectif de croissance annuelle plus faible, le gouvernement s’est également lancé dans un assouplissement monétaire, qui a notamment consisté à réduire les taux de prêt cruciaux pour la première fois depuis 2020 malgré une précédente poussée pour réduire l’endettement.

La Banque populaire de Chine a réduit vendredi le taux de réserves obligatoires des banques de 25 points de base dans le but d’injecter des liquidités dans le système financier.

Xi, qui brigue cette année un troisième mandat sans précédent au pouvoir, a promu une campagne de “prospérité commune” conçue pour réduire les inégalités. Mais les mesures de verrouillage dominent désormais la trajectoire économique du pays et ont attisé l’inquiétude face aux perturbations de la chaîne d’approvisionnement.

Li Keqiang, le Premier ministre chinois, a mis en garde à plusieurs reprises ces dernières semaines contre les risques économiques, à la suite d’un avertissement de Xi en mars sur la nécessité de minimiser l’impact économique des politiques de Covid.

L’indice CSI 300 des actions cotées à Shanghai et à Shenzhen a chuté d’environ 1% lundi après la publication des données. Les banques ont été parmi les moins performantes, car les prêteurs étaient confrontés à la perspective que l’assouplissement de la politique pour amortir le coup économique des blocages pourrait nuire aux bénéfices.

“Nous pensons vraiment que les décideurs chinois sont prêts à s’assurer qu’ils atteignent leurs objectifs de croissance”, a déclaré Jean-Charles Sambor de BNP Paribas Asset Management.

Reportage supplémentaire par Hudson Lockett à Hong Kong et Maiqi Ding à Pékin

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