“J’étais dans une relation inappropriée avec mon entraîneur de 50 ans à 17 ans”

À ce moment-là, je suis retourné au lycée pour terminer ma dernière année. Mais ce fut difficile pour moi en 1979, de reprendre la route en tant que finaliste de l’US Open. En écho aux récents problèmes d’acclimatation d’Emma Raducanu, tout s’était passé si vite que je n’étais pas préparé. Après avoir été éliminé de Wimbledon, j’ai passé cinq mois sans gagner de match.

Au milieu de ma période difficile, Don et moi nous sommes retrouvés assis dans une voiture de location à l’extérieur d’une arène couverte à Minneapolis. Je venais de perdre un autre match du premier tour et Don me parlait de choses que j’aurais pu faire différemment – le genre habituel de conversation entraîneur-joueur. Je viens de commencer à sangloter. Je me souviens très clairement avoir dit : « Il y a autre chose ici. Il a dit quoi?” et j’ai dit: “Je tombe amoureux de toi.” J’avais 17 ans. Il avait 50 ans.

C’est là que les choses auraient pu et dû prendre une tournure différente. Si Don avait été mieux informé, il aurait peut-être été plus rusé quant aux complications potentielles liées à l’entraînement d’une adolescente. De toute évidence, il n’était pas un prédateur. Quand j’ai parlé dans la voiture de location, il ne savait pas quoi faire. Mais il avait cette grande perspective, un finaliste de l’US Open à 16 ans, et il ne voulait pas me laisser partir.

J’ai toujours des sentiments contradictoires à propos de Don. Oui, lui et moi sommes devenus impliqués dans une liaison longue et inappropriée. Oui, il trompait sa femme. Mais il y avait beaucoup de choses en lui qui étaient honnêtes et authentiques. Et je l’aimais. Même ainsi, il était l’adulte ici. Il aurait dû être l’adulte digne de confiance. Dans un monde différent, il aurait trouvé un moyen de garder les choses professionnelles. Ce n’est qu’après la thérapie que j’ai commencé à me sentir un peu moins responsable. Maintenant, enfin, j’ai réalisé que ce qui s’est passé est sur lui.

Ma relation avec Don a été une expérience traumatisante pour moi. Les séquelles ont duré bien au-delà du temps que nous avons passé ensemble. Notre liaison a façonné toute mon expérience de la vie amoureuse. Cela a retardé ma capacité à nouer des relations normales et à établir certains schémas qui se reproduiraient : mon attirance continue pour les hommes plus âgés et mes difficultés à comprendre comment maintenir des limites saines.

Les cinq années suivantes ont été une période où tout est devenu flou, où les limites ont été franchies. J’étais si jeune, je ne savais pas comment demander de l’aide. Je ne comprenais pas dans quoi je m’embarquais et je ne suis pas sûr que lui non plus. La relation a commencé à devenir physique, à devenir intime. Nous n’avons pas eu de rapports sexuels avant l’âge de 20 ans, deux ans et demi après notre conversation dans la voiture de location à Minneapolis. Mais nous avons partagé des chambres. Nous avons fait pratiquement tout ce que deux personnes attirées l’une par l’autre peuvent faire.

Don ne m’a jamais abusé sexuellement, mais je dirais qu’il y a eu abus émotionnel. J’ai ressenti tant d’émotions horribles et je me sentais si seul. Le pire serait ma colère et ma jalousie quand sa femme venait aux tournois. En fait, Elaine était adorable. Je ne pense pas qu’elle ait jamais su ce qui se passait. Si elle le faisait, elle le gardait pour elle. Mais à chaque fois qu’elle se présentait, nous devions complètement inverser notre façon de coexister.

C’était horrible. Je ne peux même pas vous dire combien de nuits j’ai sangloté dans ma chambre – puis j’ai dû sortir et jouer un match le lendemain. Très souvent, Elaine arrivait juste à temps pour les Grands Chelems : Wimbledon ou l’US Open. Maintenant, je peux voir que mes résultats les plus décevants étaient souvent en corrélation avec ces moments. Donc, même du point de vue le plus pragmatique, je regarde en arrière et je pense, ‘Bon sang, est-ce que c’était bon pour ton tennis ?’

Malgré tous les bouleversements émotionnels, mon jeu s’est rétabli assez rapidement après ma saison sauvage de 1979. J’ai passé huit années consécutives parmi les 10 meilleurs joueurs en simple au monde. J’ai fait équipe avec Martina dans un partenariat en double qui a décroché 20 titres majeurs. Mais la force de mes résultats n’a fait que me faire encore plus peur. Si j’arrêtais la relation de coaching, qu’adviendrait-il de mon tennis ? J’avais peur que mon jeu disparaisse.

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