Il y a de bonnes nouvelles dans la bataille contre le long Covid | Danny Altman

UNEn tant que scientifique qui travaille tous les jours sur l’immunologie du Covid-19 et du long Covid, je suis bien conscient qu’à l’approche de l’automne et de la rentrée scolaire, le Royaume-Uni fait face à encore plus de confusion et de discorde Covid. Où allons-nous ensuite? N’est-ce pas fini ? Et pourquoi continuer à parler d’atténuation alors que nous avons maintenant tant d’autres préoccupations ?

Toute discussion sur notre situation actuelle de Covid doit tenir compte de l’héritage du handicap et de la misère associés à la longue Covid. À mon avis, il y a maintenant de bonnes nouvelles parmi les anciennes mauvaises nouvelles. Au cours des derniers mois, les données de l’Office for National Statistics montrent que le nombre estimé de personnes atteintes de Covid depuis longtemps commence à chuter, passant d’un pic de 2 millions en mai à environ 1,8 million. Je suppose que cela signifie que certains se rétablissent progressivement. Et tandis que le long Covid suivant l’infection par Omicron BA.5 se produit clairement, de nouveaux cas de long Covid apparaissent à une fréquence plus faible. Des collègues de Singapour, un pays avec un grand pic d’infections à Omicron à la suite d’une pandémie précoce relativement bénigne, mentionnent parler de longues cliniques Covid tranquilles sans patients.

Il y a aussi des indications que nous nous rapprochons peut-être d’une définition et d’un traitement plus précis du long Covid. De nombreuses études à travers le monde ont été mises en place pour recruter des groupes atteints depuis longtemps de Covid afin de les comparer à des cas de « récupération rapide » – des personnes qui se sont rétablies rapidement et complètement de Covid – pour tenter de trouver des différences de niveaux d’anticorps, d’hormones, de cellules immunitaires ou autres choses qui peuvent être mesurées avec un test sanguin. Ces soi-disant « biomarqueurs déterminants » peuvent changer la donne. Ils peuvent aider les services de santé à définir et à renvoyer les cas, fournir des preuves plus complètes aux employeurs et aux tribunaux, et également indiquer l’identification des thérapies et des traitements.

L’une des premières études de ce type a été rapportée ce mois-ci dans une préimpression d’Akiko Iwasaki, David Putrino et ses collègues de Yale. Ils rapportent un biomarqueur clair délimitant les différences dans le groupe Covid long, avec des signaux comprenant un faible taux de cortisol sérique (une hormone impliquée dans le contrôle de la réponse au stress) et des preuves de réactivation du virus Epstein-Barr latent. Ce n’est pas encore un test de diagnostic pur et simple pour le long Covid, mais il élargit notre connaissance de ce qui se passe exactement derrière les symptômes, ainsi que la signalisation des traitements potentiels.

Malgré quelques lueurs de bonnes nouvelles, il convient de répéter que longtemps Covid continue d’être une source de désespoir largement non résolu, en particulier pour les long-courriers de la «première vague» de deux ans et plus, incapables de retourner au travail et dans de nombreux cas, se faire négliger par les employeurs. L’ironie cruelle de cela est évidente pour un groupe de patients dans lequel nos «héros de première ligne» tant applaudis sont massivement surreprésentés.

Long Covid reste un risque très réel, mais la meilleure façon de l’éviter est d’éviter d’être infecté (ou réinfecté) en premier lieu. Le déploiement initialement réussi du vaccin au Royaume-Uni en 2020-21 est une histoire ancienne en termes de bataille actuelle. Le sous-variant BA.5 a tellement de mutations immuno-évasives qu’il est un parent éloigné de la souche ancestrale de Sars-CoV-2 contre laquelle ces premiers vaccins ont été générés. Dans tous les cas, les niveaux d’anticorps neutralisants de la plupart des gens ont diminué à peu près aux niveaux de base – ou similaires aux niveaux non vaccinés – même s’ils sont triplement vaccinés. D’où l’énorme fardeau des percées d’infections et de réinfections. Il existe un fort consensus autour du besoin pressant de boosters d’automne.

Les immunologistes et les producteurs de vaccins se sont engagés dans un débat considérable sur la complexité de s’assurer que la prochaine génération de rappels spécifiques aux variantes est la meilleure possible. Au niveau international, les approches ont divergé. Le Royaume-Uni s’est procuré des doses d’un rappel bivalent – c’est-à-dire ciblé sur deux souches -, portant la séquence Sars-CoV-2 originale et ancestrale ainsi que la séquence BA.1, la variante Omicron qui était avec nous fin 2021. Aux États-Unis, entre-temps, le gouvernement a commandé 170 millions de doses d’un vaccin bivalent ciblant la séquence Sars-CoV-2 ancestrale originale et la séquence BA.5 actuellement pertinente.

Les données des essais de ces approches sont encore minces. Le sentiment actuel est que le renforcement contre BA.1 peut ne pas offrir une protection croisée forte contre BA.5. Mais les données pour les boosters spécifiques à BA.5 sont également minimes. À quel point ces détails importent-ils ? Une équipe de Sydney, dirigée par Miles Davenport, a analysé les données de huit autres études pour modéliser l’efficacité des boosters spécifiques aux variantes. Les données y sont rassurantes. Même le rappel original de première génération devrait augmenter la protection contre les infections symptomatiques sur une période de six mois de 50 % à 85,6 %. Les nouveaux boosters modifiés en variante, généralement 1,5 fois plus puissants en termes de neutralisation d’Omicron, fourniraient une protection de plus de 90 %.

Il y aura probablement des différences entre les rappels une fois que d’autres études seront terminées. Mais cette complexité ne devrait jamais éroder la confiance du public que vous (et les personnes cliniquement vulnérables autour de vous) serez plus en sécurité cet automne et cet hiver avec un rappel, n’importe quel rappel, que sans.

Il ne devrait y avoir aucune équivoque au sujet d’un programme de rappel complet. En effet, il ne faut pas oublier que la vaccination au Royaume-Uni, à 80 %, se situe derrière d’autres pays européens tels que la France, l’Italie et le Portugal, avec une couverture vaccinale plus faible biaisée vers les groupes socio-économiques inférieurs dans lesquels Covid-19 est souvent plus grave. Nous devons augmenter la couverture vaccinale chez les personnes non vaccinées, ainsi qu’un message fort du gouvernement et du Comité mixte sur la vaccination et l’immunisation selon lequel la protection et la normalisation dépendent désormais du déploiement généralisé et efficace des nouveaux rappels. Ceux qui suivent les données et qui sont également soucieux de protéger les personnes cliniquement extrêmement vulnérables porteront également des masques et maximiseront la ventilation.

  • Danny Altmann est professeur d’immunologie à l’Imperial College de Londres, administrateur de la Medical Research Foundation et de Long Covid Support, et co-auteur de The Long Covid Handbook

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